陳年鈾礦再受重視

隨著各國加強氣候變遷對策,火力發電開始阻礙減碳目標,再加上俄烏戰爭觸發能源危機,使核能發電重返舞台,閒置多年的鈾礦場也重新啟用。

■Idle uranium mines are slowly coming back to life as countries rethink their energy security and shift away from coal.

位於澳洲阿得雷德(Adelaide)東北方的蜜月鈾礦場在2011年啟用時,澳洲正準備擴大發展核能發電,不料東日本大地震引爆核安危機,導致全球核能政策轉向,鈾價一落千丈,蜜月礦場也在2013年關閉。

俄烏戰爭拉抬鈾價

事隔十年後,氣候變遷與地緣政治再度扭轉產業趨勢。今年初俄烏戰爭爆發後,國際油價、天然氣價格飆漲讓全球面臨能源危機,俄羅斯及中亞地區的鈾礦供應受阻,使鈾價衝上2011年核安危機以來高點,令澳洲能源公司Boss Energy決定在明年重新啟用蜜月鈾礦場。

Boss Energy執行長克雷伯(Duncan Craib)表示:「我們認為現在起核能產業將展開新循環。隨著商品的價格上漲、需求持續擴大,供應商開始尋求地緣政治穩定。」

美國能源部也再度重視鈾礦生產,將原先到期的60億美元核能發電補助計畫延至7月5日。能源部長葛蘭荷姆(Jennifer Granholm)表示,核能資產是拜登政府潔淨能源計畫的重要一環。

2020年俄羅斯鈾礦產量占全球產量比重雖然只有6%,但美國進口的濃縮鈾有16%來自俄羅斯。另一方面,全球最大鈾礦生產國哈薩克在俄烏戰爭爆發後鈾礦出口受阻,種種因素令美國重新借重本土鈾礦生產。

多國閒置鈾礦場將重啟

位在加拿大南部薩斯喀徹溫省的麥克阿瑟河礦場是全球最大高級鈾礦場,自2018年關閉至今,現在能源公司Cameco Corp也打算重新啟用。

該公司財務長伊薩克(Grant Isaac)表示:「我們將重啟麥克阿瑟鈾礦場,先以較低產能運作。我們還處於嚴格供應模式。」

過去礦業公司總在價格飆高時重金投資衝高產能,往往造成產能過剩、價格暴跌,最終讓礦場陷入虧損,因此這回Cameco Corp相對謹慎,但伊薩克依舊看好核能發電前景。他表示以往電力公司只願意簽二~五年供應合約,近日合約期拉長到十年。

美國科羅拉多州能源公司Energy Fuels目前也有多處鈾礦場預備重新啟用,近日已和三家電力公司簽約,總計將在2023至2030年供應420萬磅鈾礦。

該公司行銷及企業發展副總裁摩爾(Curtis Moore)表示:「我們正擴大招募人力,並投資新設備。除了翻新老舊設備之外,我們也重整先前閒置的礦場以便重新投產,最快今年夏末就會啟用。」

儘管俄羅斯接連轟炸烏克蘭核電廠引起投資人對核安的疑慮,產業專家認為全球能源政策轉型將讓各國提高核能發電比重。除了拜登政府之外,英國及法國政府都表示核能有助達成淨零排碳目標。

據世界核能協會統計,目前全球正在營運中的核能反應爐約有440座,正在興建中的核能發應爐約有55座,主要集中在中國大陸及印度。此外,全球各地還有數百座核能反應爐開發計畫正在醞釀當中。

能源價格研究機構UxC LLC總裁漢茲(Jonathan Hinze)估計,全球鈾礦產能大約每年1.25億至1.30億磅。目前全球閒置及開發中的鈾礦產能最高可達每年4,000萬磅,但市場需求可能要到2030年後才會趕上這些潛在供應量。

能源公司為了擴大鈾礦產能已開始積極募資。Paladin Energy近日募得1.5億美元,用來重建2018年閒置至今的奈米比亞鈾礦場,預備2024年重新啟用。

更多工商時報報導
錢景俏 5檔電池材料供應鏈有戲
美復甦太強 反衝擊全球經濟
廣達擴產 加碼美國投資