今夏回傳首張照片!韋伯望遠鏡抵達L2觀測點,「宇宙之眼」探尋137億光年外星世界

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「NASA達成了幾十年來的另一個工程里程碑!」NASA署長尼爾森讚嘆。繼服役31年的哈伯太空望遠鏡(HST)之後,斥資百億美元、歷經逾20年打造設計的詹姆斯.韋伯太空望遠鏡(JWST)於2021年聖誕節升空,在發射後的第13天,完成太空史上最艱鉅的部署工程,接著飛到距地球約150萬公里遠、太陽和地球引力的平衡點(拉格朗日點,Lagrange point L2),揭開宇宙探索全新篇章。

NASA署長尼爾森_Twitter發文_韋伯太空望遠鏡 圖/Bill Nelson/Twitter
NASA署長尼爾森_Twitter發文_韋伯太空望遠鏡 圖/Bill Nelson/Twitter

韋伯望遠鏡有多厲害?它集結了NASA、歐洲太空總署和加拿大太空總署技術力,以NASA第2任局長命名,搭載6.5公尺主鏡,幾乎是哈伯主鏡直徑3倍(鏡面愈大收集的光愈多),靈敏度更達百倍。

韋伯的主要觀測波段為紅外光,能穿透宇宙塵埃和模糊氣體,允許量測太陽系外行星的大氣組成和較暗、較冷的天體;但為防止望遠鏡自身發出的紅外線影響,必須在零下240ºC低溫環境運作,因此攜帶了各種冷卻設備,以及5層薄如錫箔紙、大如一座網球場的遮陽膜,能將200千瓦的太陽能消減到不及1瓦特。

不過,要將當今最強、最大而複雜的太空望遠鏡,摺進最寬5公尺的火箭,到太空後該如何正常運作?根據NASA官方部落格,包括重組太陽能電池陣列、與地球保持聯繫的天線陣列、上百個驅動器鋪開遮陽膜、扣上副反射鏡,及18片六角形鍍金鈹金屬片組成的主鏡(間隙為頭髮的千分之一)......,部署過程全在超出太空人所及的彼端完成,逾340個關鍵步驟得萬無一失,韋伯才能成功睜開「宇宙之眼」。

當韋伯完全展開並抵達L2後,將開始為期4個月的冷卻及校正作業,倘若一切順利,它最遠將能看見走了137億年的光,成為人類的「宇宙時光機」,尋找宇宙大爆炸早期,古老星系誕生時的原初樣貌。

太空科技_outer space_韋伯太空望遠鏡 圖/NASA
太空科技_outer space_韋伯太空望遠鏡 圖/NASA

《國家地理》(National Geographic)

韋伯的部署成功,被看作是這項坎坷任務的好運開端——原定2007年啟動卻多次延誤,承受預算膨脹、失敗威脅及命名爭議,如今NASA終於能看見宇宙開天闢地時的那道曙光。

《SPACE.COM》

韋伯須燃燒燃料調整位置,以維持在拉格朗日點L2,NASA最初估計它的運作年限僅10年,但最後發現亞利安5號運載火箭實際任務中的高效率與精準性,讓韋伯足夠再撐20年。

《獨立報》(The Independent)

拉格朗日點共有5個,探測宇宙大爆炸殘留輻射的WMAP衛星與普朗克衛星都在L2,這是天文學家口中最理想的觀測點,因為裝置能與地球保持聯繫,同時吸收太陽能維持運作。

責任編輯:吳佩臻

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